Especies exóticas invasoras

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Una especie EXÓTICA INVASORA es aquella que vive y se reproduce fuera de su área de distribución natural que no hubiera podido ocupar sin introducción directa o indirecta por los humanos.

Esto constituye una amenaza ecológica para las especies silvestres autóctonas y por lo tanto, ocasionan pérdida de biodiversidad y graves perjuicios a la producción forestal, agrícola y ganadera e incluso a la salud pública.

En la península ibérica hay numerosos casos de especies invasoras, tanto en el medio terrestre como marino, que compiten y perjudican a otras autóctonas.

Un ejemplo de especie exótica invasora del nuestras costas lo constituye las algas (Reino Protoctistas) verdes del género Caulerpa (Caulerpa taxifolia y Caulerpa racemosa) que está destrozando el habitat de una planta superior acuática llamada Posidonia oceanica.

Caulerpa taxifolia proviene de mares tropicales donde su crecimiento es lento y moderado pero se expandió rápidamente por el Mediterráneo a partir del escape casual del acuario del Centro Oceanográfico de Mónaco en 1984.

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“hojitas” globosas C. racemosa .  Imagen cedida por J.M. Gómez Pacheco

Caulerpa racemosa proviene de Australia pero se introdujo en el Mediterráneo por el canal de Suez en 1926. Está formada por ejes erectos cubiertos con ramificaciones cortas con hojas esféricas de aspecto globoso.

Lo más característico es su rápido crecimiento vegetativo, hasta 2 cm por día por lo que su potencial invasor es mucho mayor que C. taxifolia , ya que cualquier fragmento del alga puede desarrollar un nuevo individuo, algo que ocurre frecuentemente cuando son arrancadas por las redes de los pescadores o anclas de embarcaciones de recreo y ser transportadas a medias y largas distancias.

Pueden sobrevivir fuera del agua en lugares húmedos y sombríos, como redes de pesca amontonadas y al contacto con el mar reanudar su crecimiento y originar otro foco de invasión.

También producen sustancias químicas denominadas caulerpinas que utiliza como defensa ante herbívoros y otros animales y vegetales.

Las especies de Caulerpa pueden crecer en todas direcciones formando una densa malla que inmoviliza todo lo que queda bajo ella disminuyendo la diversidad y la calidad paisajística de las zonas que coloniza, a la vez que reemplaza a las especies nativas.

La especie nativa que mayormente está afectada por la invasión de las algas del género Caulerpa es la planta (Reino Vegetal) acuática Posidonia oceanica, endémica del Mediterráneo. Presenta, como las plantas terrestres, raíz, tallo y largas hojas verdes aplanadas; florece en otoño y en primavera producen frutos flotantes conocidos como “olivas de mar”.

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Hojas verdes de P.  oceanica.  Imagen cedida por J.M. Gómez Pacheco

P. oceanica forma praderas submarinas donde viven muchos organismos animales y vegetales que encuentran alimento y protección pues proporcionan una gran cantidad de biomasa y oxígeno. Además protegen la línea de costa de la erosión y se la considera como un buen indicador de la calidad de las aguas ya que solo viven en aguas limpias.

Debido a sus múltiples beneficios para el medio ambiente, la Unesco en 1999 la declaró Patrimonio de la Humanidad.

Otros factores también están contribuyendo a la degradación de las praderas de Posidonia como el cambio climático (tras un verano caluroso, la mortandad no es compensada con el crecimiento que es lento) y las acciones del ser humano como la pesca ilegal de arrastre, vertidos, restos procedentes de la acuicultura, construcciones costeras, fondeo de embarcaciones de recreo, etc.

LIFE POSIDONIA es un proyecto de la Consejería de Medio Ambiente de la Junta de Andalucía para la conservación de las praderas de Posidonia oceanica en el Mediterráneo andaluz.

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